El Banco Mundial advierte que se gesta una nueva crisis alimentaria de orden Global.

La guerra en Ucrania ha desencadenado un aumento global alarmante en los controles gubernamentales sobre la exportación de alimentos. Es fundamental que los formuladores de políticas detengan la tendencia, que está aumentando la probabilidad de una crisis alimentaria mundial.

En el espacio de unas pocas semanas, el número de países que impusieron restricciones a la exportación de alimentos aumentó en un 25 %, lo que elevó el número total de países a 35. A fines de marzo, se habían impuesto 53 nuevas intervenciones políticas que afectaban el comercio de alimentos, de las cuales 31 restringían las exportaciones y nueve involucraban restricciones a las exportaciones de trigo, según los  datos más recientes . La historia  muestra  que tales restricciones son contraproducentes en las formas más trágicas. Hace una década, en particular, exacerbaron la crisis alimentaria mundial, elevando los precios del trigo en un 30%.

Las crisis alimentarias son malas para todos, pero son devastadoras para las personas más pobres y vulnerables. Esto es por dos razones. Primero, los países más pobres del mundo tienden a ser países importadores de alimentos. En segundo lugar, los alimentos representan al menos la mitad de los gastos totales de los hogares en los países de bajos ingresos. En 2008, la crisis alimentaria provocó un aumento significativo de la desnutrición, particularmente en los niños. Muchos hogares empeñaron objetos de valor familiares para comprar alimentos. Algunos estudios mostraron tasas de deserción escolar de hasta el 50% entre los niños de los hogares más pobres. Los daños sociales y económicos de ese tipo no se pueden revertir fácilmente. 

Por ahora, a pesar de la velocidad con la que se implementaron, los controles de exportación e importación no son tan extensos como lo eran hace una década más o menos. Los controles de exportación e importación actualmente abarcan alrededor del 21% del comercio mundial de trigo, por ejemplo, muy por debajo de la participación del 74% en el pico de la crisis de 2008-2011. Pero las condiciones están maduras para un ciclo de represalias en el que la escala de restricciones podría crecer rápidamente.

Las medidas comerciales ya están teniendo un efecto visible en los precios de los alimentos. Rusia ha impuesto restricciones a las exportaciones de trigo a países fuera de la Unión Económica Euroasiática. Los exportadores más pequeños, como Serbia y Macedonia del Norte, también han impuesto restricciones. También lo han hecho países importadores de alimentos como Egipto, que importa el  80%  de su trigo de Rusia y Ucrania y ha estado preocupado por las reexportaciones. Estas medidas por sí solas cubren el 16% del comercio mundial y han sido responsables de un aumento de siete puntos porcentuales en los precios mundiales del trigo. Eso equivale a aproximadamente una sexta parte del aumento general de precios.

El aumento de las intervenciones comerciales en marzo podría ser una señal de que se avecinan interrupciones en el suministro. Las restricciones a la exportación de alimentos impuestas en marzo fueron casi el doble de las de los dos meses anteriores. Las medidas restrictivas de exportación reducen la oferta mundial, lo que provoca precios más altos. Eso desencadena nuevas restricciones a la exportación para contener las presiones de los precios internos, generando un “efecto multiplicador” en los precios internacionales. Si alguno de los  cinco principales exportadores  de trigo prohibiera las exportaciones, el efecto acumulativo de estas medidas sería aumentar el precio mundial en al menos un 13 %, y mucho más si los demás reaccionan.

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